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Publicado el 4 de enero de 2013

Los teléfonos del futuro podrían ver a través de los objetos y paredes

Análisis por Jesse Emspak

Las imágenes de los teléfonos inteligentes han avanzado mucho hoy en día. Podemos usar la cámara para tomar videos, fotografías de alta definición e incluso imágenes panorámicas. Y algún día quizás puedas utilizar tu cámara para poder ver a través de las paredes.

Esta capacidad podría provenir de un nuevo tipo de chip de computadora que opera en la parte del espectro de radio, más conocido como rango de terahertz. En este rango, las longitudes de onda de la radiación son más largas que la luz infrarroja y más cortas que las de radio de alta frecuencia.

La radiación de terahertz puede penetrar los sólidos de una manera similar a los rayos X, pero debido a que no transporta tanta energía, no daña el tejido. Las frecuencias en el rango de terahertz también son mejores que los rayos X para poder ver en el interior de los materiales densos tales como el agua o la carne; y un escáner de terahertz es capaz de detectar si un objeto incrustado es de metal o plástico. Una máquina de rayos X, sin embargo, tan sólo puede revelar su forma.

Estos dispositivos han allanado su camino en el mundo de la seguridad y la aplicación de la ley, pero son muy grandes y costosos de configurar. Incluso las versiones portátiles tienen el aspecto de una voluminosa cámara de televisión profesional.

Los ingenieros eléctricos Ali Hajimiri y Kaushik Sengupta, del Instituto de Tecnología de California, se las han ingeniado para disminuir su tamaño hasta lograr algo que podría caber en un dispositivo de mano. Ambos construyeron un microchip que transmite y recibe radiación de terahertz.

El chip en sí mismo está creado con la misma tecnología utilizada en los teléfonos móviles y computadoras convencionales. El reto consistía en crear un chip que pudiera transmitir y recibir frecuencias de terahertz. Y resultó que tener varios transistores en el dispositivo operando al mismo tiempo era la mejor manera de lograrlo. Los transistores están sincronizados de tal manera que las ondas que generan refuerzan ciertas frecuencias y cancelan otras.

Pero los investigadores todavía necesitaban solventar otro problema: por encima de una cierta frecuencia un transistor puede que no funcione y por lo tanto no amplifica la señal. Esto recibe el nombre de frecuencia de corte. Al operar los transistores de manera sincronizada, los ingenieros fueron capaces de solucionar este inconveniente, logrando la transmisión del chip. También fueron capaces de controlar la dirección de la señal.

Un tercer obstáculo consistía en colocar una antena en un chip de silicio, ya que el silicio tiende a absorber la energía de radio. Al darle a la antena y al silicio una cierta forma, los expertos consiguieron algo similar a un resonador en una guitarra que emite frecuencias de terahertz y que se puede utilizar para la transmisión de datos. Cuanto mayor es la frecuencia de una onda de radio, más información se puede aglutinar. Y dado que la señal es una frecuencia superior a Wi-Fi, también podría servir para descargas más rápidas. “Podrías utilizarla para descargar imágenes de tu cámara digital en un par de segundos”, declaró Hajimiri a Discovery Noticias.

Si un chip así del tamaño de una uña fuera insertado en un teléfono inteligente, podría ser utilizado para emitir radiación terahertz a través de las capas del tejido blando, de la ropa o de las paredes delgadas de una caja. La señal reflejada sería recogida por un chip adyacente y un programa de computadora analizaría esa información, mostrando una imagen en la pantalla del teléfono. Eso es lo que se dice un disparo penetrante.

Crédito: Kaushik Sengupta/Caltech

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